• Posted 03-Apr-2019

With EIC, Commission lays plans to become Europe’s next big tech investor

The European Commission scaled up its campaign to create a new way to fund innovation in Europe, promising a €300 million budget boost to help a planned funding agency start buying shares in small European technology companies as early as this year.

Ελληνικό Κείμενο

The initiative, to form a European Innovation Council, aims to create more world-scale tech companies in Europe with a budget that will eventually top €1.5 billion a year. It aims to seed “disruptive” innovations – in virtual reality, self-driving cars, new materials and other fields that can make Europe more competitive.

The EIC will, for the first time in EU R&D funding, include equity investment alongside more traditional forms of grant and debt financing for small tech companies. The €300 million extra budget for what has so far been a small pilot programme will bring total funding this year and next to more than €2 billion. At the same time, the Commission announced grants to 68 more tech entrepreneurs under the pilot programme, and said it will start recruiting programme managers and 15 to 20 “innovation leaders” for an EIC Advisory Board to help steer the initiative.

The idea of the EIC is to allow small and medium sized enterprises (SMEs) to get larger investments faster and more easily than at present from EU programmes. The Commission is promising it will be a “one-stop-shop” for tech companies, and will operate much like a venture capital firm. The SMEs won’t have to wait for a relevant call for proposals; instead, applicants define the scope of the project themselves.

“We were funding innovation in a top-down manner, telling people what to do,” said Carlos Moedas, the research commissioner, who has made the EIC his signature initiative. He said the idea with the EIC, by contrast, is that “you should listen to innovators, and listen to them what they want to do.”

The EIC is one of the contested areas of the forthcoming Horizon Europe research programme, the successor to Horizon 2020. The Commission wants the EIC from 2021 to 2027 to help businesses scale-up on a total budget of €10.5 billion. But some members of the European Parliament want to reserve a chunk of EIC resources just for grants rather than equity, and think the EIC is getting too large a share of the Horizon Europe budget.

The pilot version of the EIC is already up-and-running via the Horizon 2020 programme, with a budget of €2.7 billion through 2020. However, for 2019 and 2020, the Commission is going to add €300 million to the EIC pilot’s budget by cutting other parts of Horizon 2020 set aside for loans, such as InnovFin.

The Commission also wants the EIC pilot to begin buying shares during the life of the current research programme, something Horizon has never done before. To do it legally, the Commission plans to work with the European Investment Bank to set up an arms-length investment vehicle – but exactly what form that will take, or which country’s law it will be constituted under, hasn’t been worked out yet.

Commission sources said they hope to have the investment vehicle up and running in the Autumn of 2019, because the EIC will start accepting applications for ‘blended finance’ – a mix grants, loans, and equity – in June, and will begin assessing them in September.

On the same day as the announcement, 18 March, the Commission also published a list of 68 SMEs that had received a total of €120 million in grants from the EIC pilot. Moedas said they were chosen from more than 6,000 applicants – and of them, 500 were given VC-style, face-to-face interviews. They include a Finnish venture, Varjo Technologies oy, that got a mix of Commission and private capital to launch last month what it claims is the world’s highest-resolution virtual reality headset, for automotive and other industrial designers to visualise their blueprints.

On top of the search for board members, the Commission said it would soon publish a recruitment call for ‘programme managers,’ who Moedas said would play the role of ‘spotters’ of promising SMEs in the member states. The aim is that they function more like conventional venture-capital talent scouts, finding innovators worth supporting, rather than as bureaucratic project administrators.

While the Commission has full control over what it does with the EIC pilot under the current programme, it hasn’t yet cut a deal with the  EU Council and Parliament over the longer term plans for 2021 to 2027.

Brexit is at the forefront of the matter of third-country association, since nobody yet knows when the UK will leave the EU, or on what terms. But association is also a pressing issue for countries such as Switzerland and Israel, which are very active participants in Horizon 2020. Swiss researchers are particularly worried about being shut out of Horizon Europe if their country does not ratify a major new agreement on its relationship with the EU.

“We have to reach an agreement, really, before the elections,” said Moedas, “but of course, it’s not easy, because normally the points that stay ‘til last are the most difficult ones.”

More information: https://sciencebusiness.net/framework-programmes/news/eic-commission-lays-plans-become-europes-next-big-tech-investor


Με το Ευρωπαϊκό Συμβούλιο Καινοτομίας, η Επιτροπή σχεδιάζει να γίνει ο επόμενος μεγάλος επενδυτής για τη τεχνολογία στην Ευρώπη

Η Ευρωπαϊκή Επιτροπή ενίσχυσε την εκστρατεία της για τη δημιουργία ενός νέου τρόπου χρηματοδότησης της καινοτομίας στην Ευρώπη. Η Επιτροπή έδωσε υπόσχεση για ενίσχυση του προϋπολογισμού ενός προγραμματισμένου φορέα χρηματοδότησης κατά €300 εκ. για να τον βοηθήσει να ξεκινήσει από το τρέχον ήδη έτος να αγοράζει μετοχές σε μικρές Ευρωπαϊκές εταιρίες τεχνολογίας.  

Η πρωτοβουλία για τη δημιουργία ενός Ευρωπαϊκού Συμβουλίου Καινοτομίας (ΕΣΚ) στοχεύει στη δημιουργία περισσότερων τεχνολογικών εταιριών παγκόσμιας εμβέλειας στην Ευρώπη με ένα προϋπολογισμό που εν τέλει θα  φτάσει τα €1.5 δις ετησίως. Το ΕΣΚ στοχεύει να προωθήσει επαναστατικές καινοτομίες στους τομείς της εικονικής πραγματικότητας, της αυτό-οδήγησης οχημάτων, των νέων υλικών και σε άλλους τομείς που μπορούν να κάνουν την Ευρώπη πιο ανταγωνιστική.

Το ΕΣΚ θα συμπεριλάβει για πρώτη φορά στις επιχορηγήσεις της Ευρωπαϊκής Ένωσης για την έρευνα και την ανάπτυξη, σε συνδυασμό με άλλες πιο παραδοσιακές μεθόδους επιχορήγησης και χρηματοδότησης χρέους, επενδύσεις μέσω αγοράς μετοχών (equity) σε μικρές τεχνολογικές εταιρίες. Τα επιπλέον €300 εκ. στον προϋπολογισμό ενός μικρού, μέχρι στιγμής, πιλοτικού προγράμματος θα φέρει το συνολικό ποσό επιχορηγήσεων αυτή τη χρονιά και την επόμενη σε περισσότερο από €2 δις. Την ίδια στιγμή η Επιτροπή ανακοίνωσε, στα πλαίσια του πιλοτικού προγράμματος, επιχορηγήσεις σε ακόμη 68 επιχειρηματίες στο τομέα της τεχνολογίας. Η Επιτροπή επίσης ανέφερε ότι θα ξεκινήσει τις διαδικασίες για την πρόσληψη διαχειριστών προγραμμάτων και 15 με 20 «ηγετών καινοτομίας» για το Συμβουλευτικό Σώμα του ΕΣΚ για να βοηθήσουν στη καθοδήγηση της πρωτοβουλίας αυτής.    

Ο λόγος δημιουργίας του ΕΣΚ είναι να επιτρέψει σε μικρές και μεσαίες επιχειρήσεις (ΜμΕ) να λαμβάνουν μεγαλύτερες επενδύσεις γρηγορότερα και πιο εύκολα παρά όπως γίνεται τώρα, μέσω των Ευρωπαϊκών προγραμμάτων. Η Επιτροπή υπόσχεται ότι το ΕΣΚ θα προσφέρει όλες τις υπηρεσίες σε σχέση με τη χρηματοδότηση που χρειάζονται οι τεχνολογικές εταιρίες και θα λειτουργεί με παρόμοιο τρόπο όπως μια εταιρία επιχειρηματικού κεφαλαίου (venture capital firm).  Οι ΜμΕ δεν θα αναγκάζονται να περιμένουν για μια σχετική πρόσκληση προτάσεων. Αντ’ αυτού οι αιτούντες θα καθορίζουν οι ίδιοι το πεδίο που θα καλύπτει το έργο.

«Χρηματοδοτούσαμε την καινοτομία λέγοντας στον κόσμο τι να κάνει, βασιζόμενοι στην προσέγγιση των εκ των άνω προς τα κάτω» είπε ο Κάρλος Μοέδας, ο Επίτροπος για την έρευνα που έχει κάνει το ΕΣΚ την πρωτοβουλία με τη δική του υπογραφή. Εν αντίθεσή, είπε ότι η ιδέα που εφαρμόζεται με το ΕΣΚ είναι ότι «πρέπει να ακούς τους νεωτεριστές και να ακούς το τι θέλουν να κάνουν».

Το ΕΣΚ είναι ένα από τα επίμαχα ζητήματα για το προσεχές ερευνητικό πρόγραμμα Ορίζων Ευρώπη, τον διάδοχο του Ορίζων 2020. Η Επιτροπή θέλει το ΕΣΚ, με συνολικό προϋπολογισμό €10.5 δις, να βοηθήσει επιχειρήσεις να αναπτυχθούν κατά τη περίοδο 2021 - 2027. Αλλά κάποιοι βουλευτές του Ευρωπαϊκού Κοινοβουλίου θέλουν να κρατήσουν ένα κομμάτι από τα αποθέματα του ΕΣΚ μόνο για επιχορηγήσεις αντί για επενδύσεις μέσω αγοράς μετοχών (equity)  και σκέφτονται ότι το ΕΣΚ γίνεται ένα πολύ μεγαλύτερο μέρος του προϋπολογισμού του Ορίζων Ευρώπη από αυτό που θα ήθελαν οι ίδιοι.

Η πιλοτική έκδοση του ΕΣΚ έχει ήδη ξεκινήσει μέσω του προγράμματος Ορίζων 2020 με προϋπολογισμό €2.7 εκ. μέχρι το 2020. Παρόλα αυτά για το 2019 και το 2020, η Επιτροπή θα προσθέσει ακόμη €300 εκ. στον προϋπολογισμό του πιλοτικού ΕΣΚ κάνοντας αποκοπές από άλλα μέρη του Ορίζων 2020, εκτός από τα δάνεια όπως το InnovFin.

Η Επιτροπή επίσης θέλει το πιλοτικό του ΕΣΚ να ξεκινήσει να αγοράζει μετοχές κατά τη διάρκεια του τρέχοντος ερευνητικού προγράμματος, κάτι το οποίο το πρόγραμμα Ορίζων δεν έχει κάνει μέχρι τώρα. Για να το κάνει νόμιμα, η Επιτροπή σχεδιάζει να συνεργαστεί με την Ευρωπαϊκή Τράπεζα Επενδύσεων για να δημιουργήσει ένα προσιτό επενδυτικό όχημα. Παρόλα αυτά δεν υπάρχει κατάληξη ακόμη για τη μορφή που θα πάρει ή υπό το νόμο ποιας χώρας θα δημιουργηθεί το όχημα αυτό.   

Πηγές από την Επιτροπή είπαν ότι ελπίζουν το επενδυτικό όχημα θα υλοποιηθεί και θα λειτουργεί από το  φθινόπωρο του 2019 καθώς το ΕΣΚ θα ξεκινήσει να λαμβάνει αιτήσεις για «μεικτή χρηματοδότηση» (ένας συνδυασμός επιχορηγήσεων, δανείων και επενδύσεων μέσω αγοράς μετοχών) τον Ιούνιο και θα ξεκινήσει να αξιολογεί τις αιτήσεις αυτές το Σεπτέμβριο.   

Την ίδια μέρα της ανακοίνωσης, στις 18 Μαρτίου, η Επιτροπή δημοσίευσε επίσης μια λίστα με 68 ΜμΕ που έλαβαν το συνολικό ποσό των €120 εκ. σε επιχορηγήσεις από τον πιλότο του ΕΣΚ. Ο Μοέδας είπε ότι οι επιχειρήσεις αυτές επιλέχθηκαν μέσα από περισσότερες από 6000 αιτήσεις και από αυτές, οι 500 είχαν προσωπικές συνεντεύξεις, όπως γίνεται στην αγορά των επιχειρηματικών κεφαλαίων. Ανάμεσα σε αυτές τις επιχειρήσεις είναι και μια Φινλανδική επιχείρηση, η Varjo Technologies oy, η οποία έλαβε ένα συνδυασμό κεφαλαίου από την Επιτροπή και τον ιδιωτικό τομέα που της έδωσε την ευκαιρία να ξεκινήσει από τον προηγούμενο μήνα, την προώθηση ακουστικών εικονικής πραγματικότητας με, όπως η ίδια η εταιρία λέει, την υψηλότερη ανάλυση στον κόσμο, ούτως ώστε σχεδιαστές στον τομέα της αυτοκινητοβιομηχανίας και σε άλλους τομείς να μπορούν να απεικονίσουν τα προσχέδιά τους όπως τα έχουν οραματιστεί.  

Επιπρόσθετα από την αναζήτηση για μέλη του διοικητικού συμβουλίου, η Επιτροπή ανέφερε ότι σύντομα θα δημοσιεύσει μια πρόσκληση για πρόσληψη «διαχειριστών προγράμματος», οι οποίοι σύμφωνα με τον Μοέδας θα έχουν ένα σημαντικό ρόλο στον εντοπισμό υποσχόμενων ΜμΕ στα κράτη μέλη. Ο στόχος είναι ότι θα λειτουργούν περισσότερο σαν τους παραδοσιακούς ερευνητές ταλέντων επιχειρηματικών κεφαλαίων, ανιχνεύοντας νεωτεριστές που αξίζουν υποστήριξη, παρά σαν γραφειοκράτες διαχειριστές έργων.

Παρά το γεγονός ότι η Επιτροπή έχει τον πλήρη έλεγχο για το τι θα κάνει με τον πιλότο του ΕΣΚ στα πλαίσια του τρέχοντος προγράμματος, δεν έχει φτάσει ακόμη σε συμφωνία με το Συμβούλιο και το Κοινοβούλιο της Ευρωπαϊκής Ένωσης για το μακροπρόθεσμο σχεδιασμό για τη περίοδο 2021 - 2027.

Το Brexit είναι στη πρώτη γραμμή του θέματος για τη σύνδεση τρίτων χωρών, καθώς κανείς δεν γνωρίζει ακόμη πότε το Ηνωμένο Βασίλειο θα αποχωρήσει από την Ευρωπαϊκή Ένωση ή με ποιους όρους. Αλλά η σύνδεση τρίτων χωρών είναι επίσης ένα φλέγων θέμα για χώρες όπως η Ελβετία και το Ισραήλ οι οποίες έχουν ενεργή συμμετοχή στο πρόγραμμα Ορίζων 2020. Οι Ελβετοί ερευνητές είναι ιδιαίτερα ανήσυχοι για τυχόν αποκλεισμό τους από το πρόγραμμα Ορίζων Ευρώπη εάν η χώρα τους δεν επικυρώσει μια νέα μεγάλη συμφωνία που θα διέπει τη σχέση της με την Ευρωπαϊκή Ένωση.

Ο Μοέδας είπε ότι «πρέπει να φτάσουμε σε συμφωνία πριν τις εκλογές αλλά φυσικά δεν είναι εύκολο γιατί τα σημεία που παραμένουν στο τέλος είναι τα πιο δύσκολα».

Περισσότερες πληροφορίες: https://sciencebusiness.net/framework-programmes/news/eic-commission-lays-plans-become-europes-next-big-tech-investor