• Posted 25-Feb-2019

The big challenge: Defining scientific excellence

In just ten years, the European Research Council (ERC) has become a reference point for scientific quality, standing shoulder-to-shoulder with the leading national agencies from the US, Japan, Germany and the UK.

Ελληνικό Κείμενο

However, its money is not evenly distributed and that has become a political issue, with some member states arguing its excellence criterion is widening the gap between countries that are already well endowed and those trying to build their science up from a low base. In the ongoing political negotiations over the next EU budget, some politicians have been calling for a more even  geographical distribution of funds.

But as Jean-Pierre Bourguignon, president of ERC said, the first thought in attempts to bridge the science gap, should not be about money. The ERC promotes equity by championing inclusiveness in who does research, putting the stress on finding talented young people with fresh, and often riskier ideas. “They can take the initiative, rather than doing what they are told by the boss,” Bourguignon said.

For institutions that host ERC grantees, attracting them and their money depends on having the institutional structures that allow scientists to get on with their research. Many countries have increased the number of students in higher education without an accompanying increase in the number of teachers. That has forced researchers to do more teaching, leaving less time for the lab, Bourguignon noted.

Elena Dominguez Canas, vice president of international relations at the Spanish National Research Council, said many researchers are not happy with the concept as it is currently applied. “How do you measure it? How do you define it? Is it by the amount of funding, societal impact, [the view] of other scientists? [Excellence] is multi-dimensional,” she said.

Aside from what metrics are considered, excellence is also relative, as Matthias Kleiner, president of the Leibnitz Association, noted. “Is it just excellent in relation to the surrounding people, better than average, or better than your peers?” he said.

For Kleiner, excellence should not be seen as an end in itself. “What do we do with excellence? What is the money going into quantum computing doing in the fight against climate change? How will the money going into artificial intelligence help stop sea levels rising?”

In future, there should be more focus on how to develop excellent outcomes and on supporting more excellent people, Kleiner believes.

The difficulty with that approach is that the relevance of excellent science is not immediately obvious, Dominguez said. “That’s a problem for politicians because they want to see immediate results. We’ve got to be sure we look to the medium and long term.”

On top of controversy about how the ERC funding is spread around Europe, there is tension over opening the programme up to the rest of the world. Some MEPs have argued for a “Europe First” approach, under which the EU invests research funding only in member states.

 

Η μεγάλη πρόκληση: Ο καθορισμός της επιστημονικής αριστείας

Σε μόλις δέκα χρόνια, το Ευρωπαϊκό Συμβούλιο Έρευνας (ΕΣΕ) έχει γίνει ένα σημείο αναφοράς για την επιστημονική ποιότητα, στέκεται ισάξια με τους κορυφαίους εθνικούς οργανισμούς από τις ΗΠΑ, την Ιαπωνία, τη Γερμανία και το Ηνωμένο Βασίλειο.

Ωστόσο, τα χρήματά του δεν κατανέμονται ομοιόμορφα και αυτό έχει γίνει ένα πολιτικό ζήτημα, ενώ ορισμένα κράτη μέλη υποστηρίζουν ότι το κριτήριο της αριστείας διευρύνει το χάσμα μεταξύ χωρών που είναι ήδη καλά προικισμένες και εκείνων που προσπαθούν να οικοδομήσουν την επιστήμη τους από μια χαμηλή βάση. Στις τρέχουσες πολιτικές διαπραγματεύσεις για τον επόμενο προϋπολογισμό της ΕΕ, ορισμένοι πολιτικοί ζητούσαν μια πιο ομοιόμορφη γεωγραφική κατανομή των πόρων.

Ωστόσο, όπως είπε ο Jean-Pierre Bourguignon, πρόεδρος του ERC, η πρώτη σκέψη σε προσπάθειες να γεφυρωθεί το κενό της επιστήμης, δεν πρέπει να αφορά τα χρήματα. Το ERC προάγει την ισότητα υποστηρίζοντας την ένταξη σε όσους ασχολούνται με την έρευνα, θέτοντας το άγχος στην εξεύρεση ταλαντούχων νέων με νέες και συχνά πιο επικίνδυνες ιδέες. «Μπορούν να αναλάβουν την πρωτοβουλία, αντί να κάνουν ό, τι λένε οι προϊστάμενοι», δήλωσε ο Μπούργκινγκον.

Για τα ιδρύματα που φιλοξενούν τους υποψηφίους του ERC, η προσέλκυσή τους και τα χρήματά τους εξαρτάται από το να έχουν θεσμικές δομές που επιτρέπουν στους επιστήμονες να συνεχίσουν την έρευνά τους. Πολλές χώρες έχουν αυξήσει τον αριθμό των σπουδαστών στην τριτοβάθμια εκπαίδευση χωρίς συνοδευτική αύξηση του αριθμού των εκπαιδευτικών. Αυτό έχει αναγκάσει τους ερευνητές να κάνουν περισσότερη διδασκαλία, αφήνοντας λιγότερο χρόνο για το εργαστήριο, σημείωσε ο Bourguignon.

Η Elena Dominguez Canas, αντιπρόεδρος των διεθνών σχέσεων στο ισπανικό Εθνικό Συμβούλιο Έρευνας, δήλωσε ότι πολλοί ερευνητές δεν είναι ικανοποιημένοι με την ιδέα, όπως αυτή τη στιγμή εφαρμόζεται. «Πώς το μετράτε; Πώς το ορίζετε; Από το ποσό της χρηματοδότησης, τον κοινωνικό αντίκτυπο, την άποψη άλλων επιστημόνων; Η [Αριστεία] είναι πολυδιάστατη ", είπε.

Εκτός από τις μετρήσεις που εξετάζονται, η αριστεία είναι επίσης σχετική, όπως σημείωσε ο Matthias Kleiner, πρόεδρος της Ένωσης Leibnitz. «Είναι απλά εξαιρετικό σε σχέση με τους γύρω ανθρώπους, καλύτερο από τον μέσο όρο, ή καλύτερο από τους συνομηλίκους σας»; είπε.

Για την Kleiner, η αριστεία δεν πρέπει να θεωρείται ως αυτοσκοπός. «Τι κάνουμε με την αριστεία; Ποια είναι τα χρήματα που πηγαίνουν στην κβαντική πληροφορική για την καταπολέμηση της κλιματικής αλλαγής; Πώς θα βοηθήσουν τα χρήματα που πηγαίνουν στην τεχνητή νοημοσύνη να σταματήσουν να ανεβαίνουν τα επίπεδα της θάλασσας;

Στο μέλλον, θα πρέπει να επικεντρωθούμε περισσότερο στο πώς θα αναπτυχθούν άριστα αποτελέσματα και στην υποστήριξη καλύτερων ανθρώπων, πιστεύει ο Kleiner.

Η δυσκολία με αυτή την προσέγγιση είναι ότι η σημασία της εξαιρετικής επιστήμης δεν είναι άμεσα προφανής, δήλωσε ο Dominguez. «Αυτό είναι ένα πρόβλημα για τους πολιτικούς επειδή θέλουν να δουν άμεσα αποτελέσματα. Πρέπει να είμαστε βέβαιοι ότι βλέπουμε μεσοπρόθεσμα και μακροπρόθεσμα.»

Εκτός από τη διαμάχη σχετικά με τον τρόπο διάδοσης της χρηματοδότησης του ERC στην Ευρώπη, υπάρχει ένταση για το άνοιγμα του προγράμματος μέχρι τον υπόλοιπο κόσμο. Ορισμένοι βουλευτές του Ευρωπαϊκού Κοινοβουλίου έχουν υποστηρίξει την προσέγγιση ότι «η Ευρώπη πρώτη», βάσει της οποίας η ΕΕ επενδύει τη χρηματοδότηση της έρευνας μόνο στα κράτη μέλη.

Source: https://sciencebusiness.net/framework-programmes/news/big-challenge-defining-scientific-excellence