• Posted 12-Feb-2019

New artificial intelligence lab aims to keep top minds in Europe

US tech companies are raiding our computer science departments. A new initiative, Ellis, wants to give researchers a reason to stay in academe and in Europe. Meanwhile, the Commission is putting flesh on its AI plans.

Ελληνικό Κείμενο

Machine learning researchers and big industry players have teamed up to create multinational artificial intelligence (AI) labs across Europe in a bid to reverse the brain drain of the brightest and best scientists to north America and China.

The European Lab for Learning and Intelligent Systems (Ellis), will run physical labs in a handful of countries and create an education programme for doctoral students studying machine learning, with the aim of keeping Europe in the race for AI leadership

Amazon, Audi, Bayer, Siemens, and DeepMind, the London-based AI company owned by Google’s parent Alphabet, are among companies that have pledged to support the initiative. Ellis is modelling itself on the European Molecular Biology Laboratory, which operates across six sites in Europe.

The need for such an organisation for AI was first described in an open letter signed by almost 200 researchers in April, with Ellis getting off the ground at a meeting in Montreal

Meanwhile, in the game of AI catch up, Brussels has finally brought some urgency to the task, announcing plans to launch a €4.4 billion industry partnership for AI research and a new €100 million pot of cash to help AI start-ups grow.

No funding has yet been announced for Ellis, but scientists said it would start small, with industry sponsoring a few PhD positions and fellowships. Eventually, the plan is to create an inter-governmental structure.

As the race to develop ever more advanced AI systems accelerates, wealthy tech companies from Google to Facebook are raiding university computer science departments in Europe for AI talent.

The trend is troubling for academics who fear brain drain is making it harder to train the next generation of researchers.

“We wanted to create a system to give researchers incentives to stay in academia,” said Nicolò Cesa-Bianchi, a professor of computer science at the University of Milan. “In the longer term, if all our AI research is being done by industry, this is not good for anybody.”

The level of brain drain in the field is becoming unsustainable, he added. “If things follow in the same direction, there’s not going to be anybody left in academia to teach AI to the next generations,” he said.

Lure of the US

Even if Ellis funding gives researchers a reason to stay in Europe, American companies, in particular, can still lure away top professors with hefty pay packages.

But by involving some of these firms in the Ellis programme, the hope is that they will not require top minds to relocate to offices in Silicon Valley or elsewhere.

One of the biggest artificial intelligence acquisitions in Europe in recent years was Alphabet’s purchase of DeepMind, for £400 million.

American technology giants have acquired several other UK AI companies. Microsoft purchased SwiftKey, in 2016, while Amazon’s voice-driven AI assistant Alexa was partly built by a team of engineers in Cambridge, acquired through its purchase of Evi Technologies.

Outside the UK, the other big AI plays are happening in a few European countries, namely Germany, Switzerland and France. Germany’s national budget for 2019 earmarks €50 million of federal spending on artificial intelligence. In a plan unveiled in March, France announced €1.5 billion over four years.

Private investments dwarf these numbers. According to the European Commission, investments in European AI were between €2.4 billion and €3.2 billion in 2016, compared to almost €10 billion in Asia and €18 billion in the US.

Brussels has been making ever-louder noises about the need for a greater EU effort in disruptive technologies, including AI, and last week introduced some urgency to the task.

The Commission on December 7 announced plans to launch an industry partnership for AI research, as well as a new pot of cash to help AI start-ups grow.

The €4.4 billion partnership will be mostly funded by private contributions, to the tune of €3.2 billion, with the rest coming from the EU.

The Commission also said it would provide a €100 million "scale-up fund" for start-ups working on AI and the blockchain verification technology that lies behind cryptocurrencies. This fund will be wholly separate from the European Innovation Council, Commission sources confirmed, despite the EIC having been previously touted by EU research commissioner Carlos Moedas as a "one stop shop" for EU innovation funding.

The Commission has not provided any details of which companies will participate in the AI partnership or what it will be called, though there was a statement of support from the Big Data Value Association, which is backed by firms including Atos, Huawei, IBM and Intel.

The announcement is a follow-up to the Commission's AI strategy, published in April, which set a target of €20 billion for total public and private investments in AI by the end of 2020, and €20 billion per year for the decade after that.

Others ‘doing much better’ on AI

Speaking when he announced the funding plans last week, Commission vice president Andrus Ansip admitted Europe is playing catch up.

“Asia and North America are doing much better than we are doing here in Europe,” he said. “We have to remember that 50 per cent of cloud volumes in Europe are provided by Amazon, by Microsoft, by IBM.” In Europe’s local governments and hospitals, “too often those global service providers are there, able to provide services with higher quality and more affordable prices,” Ansip said.

The commissioner, whose job it is to develop the EU’s digital single market, argued that increasing access to data is key to improving Europe’s performance in AI. He cited as progress recently-adopted regulations that prohibit member states from restricting data flows to other parts of the EU, as well as a proposed update to the rules on public sector data.

The General Data Protection Regulation introduced this rule for personal data when it came into force in April, while another regulation that does the same for non-personal data will come into force next year.

International competition in AI is “not just a beauty contest,” said Ansip. “Of course I would like to be the world leader, everybody wants [that.] But we have to understand that if we will not be able to compete with those others [China and the US], then we will lose our jobs. We will lose in competitiveness.”

Νέο εργαστήριο τεχνητής νοημοσύνης στοχεύει να διατηρήσει τα κορυφαία μυαλά στην Ευρώπη

Οι αμερικανικές τεχνολογικές εταιρείες εισβάλλουν στα τμήματα πληροφορικής μας. Μια νέα πρωτοβουλία, η Ellis, θέλει να δώσει στους ερευνητές έναν λόγο να παραμείνουν στην ακαδημαϊκή κοινότητα και στην Ευρώπη. Εν τω μεταξύ, η Επιτροπή δίνει σάρκα και οστά στα σχέδιά της για την Τεχνητή Νοημοσύνη.

Οι ερευνητές μάθησης υπολογιστών και οι μεγάλοι παίκτες της βιομηχανίας συνεργάστηκαν για τη δημιουργία πολυεθνικών εργαστηρίων τεχνητής νοημοσύνης (ΑΙ) σε ολόκληρη την Ευρώπη με στόχο την αντιστροφή της διαρροής εγκεφάλων, των λαμπρότερων και καλύτερων επιστημόνων, στη Βόρεια Αμερική και την Κίνα.

Το ευρωπαϊκό εργαστήριο για τη μάθηση και τα ευφυή συστήματα (Ellis) θα λειτουργήσει σε λίγες χώρες φυσικά εργαστήρια και θα δημιουργήσει ένα εκπαιδευτικό πρόγραμμα για φοιτητές διδακτορικών σπουδών με αντικείμενο την μάθηση υπολογιστών, με σκοπό να διατηρήσει την Ευρώπη στον αγώνα για την ηγεσία στον τομέα της τεχνητής νοημοσύνης.

Η Amazon, η Audi, η Bayer, η Siemens και η DeepMind, η εταιρεία AI που εδρεύει στο Λονδίνο και ανήκουν στο γονικό αλφάβητο της Google, είναι μεταξύ των εταιρειών που έχουν υποσχεθεί να στηρίξουν την πρωτοβουλία. Η Ellis μοντελοποιείται στο Ευρωπαϊκό Εργαστήριο Μοριακής Βιολογίας, το οποίο λειτουργεί σε έξι τοποθεσίες στην Ευρώπη.

Η ανάγκη για μια τέτοια οργάνωση για την AI περιγράφηκε για πρώτη φορά σε μια ανοιχτή επιστολή που υπογράφηκε από περίπου 200 ερευνητές τον Απρίλιο, ενώ ο Ellis ξεκίνησε να λειτουργεί σε  μια συνάντηση στο Μόντρεαλ

Εν τω μεταξύ, όσον αφορά την τεχνητή νοημοσύνη, οι Βρυξέλλες έφεραν επιτέλους κάποια επιτάχυνση στις πρωτοβουλίες της, ανακοινώνοντας σχέδια για την έναρξη μιας σύμπραξης € 4.4 δισεκατομμυρίων για την έρευνα στην AI και ένα νέο ταμιευτήρα ύψους 100 εκατομμυρίων δολαρίων για να βοηθήσουν τις νεοσύστατες επιχειρήσεις του τομέα να αναπτυχθούν.

Δεν έχει ακόμη ανακοινωθεί καμία χρηματοδότηση για τον Ellis, αλλά οι επιστήμονες δήλωσαν ότι θα ξεκινήσει με λίγα χρήματα, με τη βιομηχανία να χορηγεί μερικές διδακτορικές θέσεις και υποτροφίες. Τελικά, το σχέδιο είναι να δημιουργηθεί μια διακυβερνητική δομή. Καθώς ο αγώνας για την ανάπτυξη των πιο εξελιγμένων συστημάτων AI δυναμώνει, οι πλούσιες εταιρείες τεχνολογίας, από το Google μέχρι το Facebook, εισβάλλουν σε πανεπιστημιακά τμήματα πληροφορικής στην Ευρώπη ψάχνοντας για ταλέντα στην τεχνητή νοημοσύνη.

Η τάση είναι ανησυχητική και οι ακαδημαϊκοί που φοβούνται ότι η διαρροή εγκεφάλων δυσκολεύει την εκπαίδευση της επόμενης γενιάς ερευνητών.

«Θέλαμε να δημιουργήσουμε ένα σύστημα για να δώσουμε στους ερευνητές κίνητρα να παραμείνουν στην ακαδημαϊκή κοινότητα», δήλωσε ο Nicolò Cesa-Bianchi, καθηγητής πληροφορικής στο Πανεπιστήμιο του Μιλάνου. «Μακροπρόθεσμα, αν όλη η έρευνά μας για την ΑΙ γίνεται από τη βιομηχανία, αυτό δεν είναι καλό για κανέναν.»

Το επίπεδο της διαρροής εγκεφάλων στον τομέα αυτό καθίσταται μη βιώσιμο, πρόσθεσε. «Εάν τα πράγματα ακολουθήσουν την ίδια κατεύθυνση, δεν θα μείνει κανένας στον ακαδημαϊκό κόσμο για να διδάξει την ΑΙ στις επόμενες γενιές», είπε.

Δέλεαρ των ΗΠΑ

Ακόμα κι αν η χρηματοδότηση της Ellis δίνει στους ερευνητές έναν λόγο να παραμείνουν στην Ευρώπη, οι αμερικανικές εταιρείες, ειδικότερα, μπορούν ακόμα να προσελκύσουν κορυφαίους καθηγητές με πακέτα υψηλών αμοιβών.

Αλλά με τη συμμετοχή ορισμένων από αυτές τις επιχειρήσεις στο πρόγραμμα Ellis, η ελπίδα είναι ότι δεν θα απαιτήσουν τα κορυφαία μυαλά να μετακομίσουν σε γραφεία στη Silicon Valley ή αλλού.

Μια από τις μεγαλύτερες εξαγορές τεχνητής νοημοσύνης στην Ευρώπη τα τελευταία χρόνια ήταν η αγορά του DeepMind από Alphabet, για £ 400 εκατομμύρια.

Αμερικανοί τεχνολογικοί γίγαντες έχουν αποκτήσει πολλές άλλες εταιρείες του Ηνωμένου Βασιλείου. Η Microsoft αγόρασε το SwiftKey, το 2016, ενώ ο φωνητικός βοηθός Alexa του Amazon, χτίστηκε μερικώς από μια ομάδα μηχανικών στο Κέιμπριτζ, που αποκτήθηκε με την αγορά της Evi Technologies.

Εκτός του Ηνωμένου Βασιλείου, τα άλλα μεγάλα έργα AI συμβαίνουν σε ορισμένες ευρωπαϊκές χώρες, όπως η Γερμανία, η Ελβετία και η Γαλλία. Ο κρατικός προϋπολογισμός της Γερμανίας για το 2019 προορίζει 50 εκατομμύρια ευρώ για ομοσπονδιακές δαπάνες για τεχνητή νοημοσύνη. Σε ένα σχέδιο που παρουσιάστηκε τον Μάρτιο, η Γαλλία ανακοίνωσε 1,5 δισ. Ευρώ για τέσσερα χρόνια.

Οι ιδιωτικές επενδύσεις ενισχύουν αυτούς τους αριθμούς. Σύμφωνα με την Ευρωπαϊκή Επιτροπή, οι επενδύσεις στον τομέα σε ευρωπαϊκό επίπεδο ήταν μεταξύ 2,4 δισεκατομμυρίων ευρώ και 3,2 δισεκατομμυρίων ευρώ το 2016, σε σύγκριση με σχεδόν 10 δισεκατομμύρια ευρώ στην Ασία και 18 δισεκατομμύρια ευρώ στις ΗΠΑ.

Οι Βρυξέλλες κάνουν ολοένα και πιο έντονες συζητήσεις σχετικά με την ανάγκη μεγαλύτερης προσπάθειας της ΕΕ σε νέες τεχνολογίες, συμπεριλαμβανομένης της τεχνητής νοημοσύνης, και την περασμένη εβδομάδα έδωσε κάποιο χαρακτήρα επείγοντος στον τομέα.

Η Επιτροπή στις 7 Δεκεμβρίου ανακοίνωσε σχέδια για την έναρξη μιας σύμπραξης στον κλάδο για την έρευνα για την τεχνητή νοημοσύνη, καθώς και ένα νέο ταμιευτήρα μετρητών για να βοηθήσει τις νεοσύστατες επιχειρήσεις να αναπτυχθούν.

Η εταιρική συνεργασία ύψους 4,4 δισεκατομμυρίων ευρώ θα χρηματοδοτηθεί ως επί το πλείστον από ιδιωτικές συνεισφορές, ύψους 3,2 δισεκατομμυρίων ευρώ, ενώ το υπόλοιπο θα προέρχεται από την ΕΕ.

Η Επιτροπή δήλωσε επίσης ότι θα παράσχει ένα "ταμείο αύξησης" ύψους 100 εκατ. Ευρώ για τις νεοσύστατες επιχειρήσεις που ασχολούνται με την τεχνητή νοημοσύνη και την τεχνολογία επαλήθευσης blockchain που βρίσκεται πίσω από τα κρυπτονομίσματα. Το ταμείο αυτό θα είναι απόλυτα ξεχωριστό από το Ευρωπαϊκό Συμβούλιο Καινοτομίας, επιβεβαιώνουν οι πηγές της Επιτροπής, παρά το γεγονός ότι το EIC έχει προηγουμένως χαρακτηριστεί  από τον επίτροπο έρευνας της ΕΕ Carlos Moedas ως «ενιαία θυρίδα» για τη χρηματοδότηση της καινοτομίας στην ΕΕ.

Η Επιτροπή δεν έχει παράσχει λεπτομέρειες σχετικά με τις εταιρείες που θα συμμετάσχουν στην εταιρική σχέση της τεχνητής νοημοσύνης ή πως θα την ονομάσει, αν και υπήρξε δήλωση υποστήριξης από την Ένωση Μεγάλων Δεδομένων, η οποία υποστηρίζεται από εταιρείες όπως οι Atos, Huawei, IBM και Intel.

Η ανακοίνωση αποτελεί συνέχεια της στρατηγικής της Επιτροπής για την τεχνητή νοημοσύνη που δημοσιεύθηκε τον Απρίλιο και ο οποίος θέτει ως στόχο 20 δισεκατομμύρια ευρώ για τις συνολικές δημόσιες και ιδιωτικές επενδύσεις στον τομέα έως τα τέλη του 2020 και 20 δισεκατομμύρια ευρώ ετησίως για την επόμενη δεκαετία.

Άλλοι το «κάνουν πολύ καλύτερα» στον τομέα της τεχνητής νοημοσύνης

Μιλώντας όταν ανακοίνωσε τα σχέδια χρηματοδότησης την περασμένη εβδομάδα, ο αντιπρόεδρος της Ευρψπαϊκής Επιτροπής, Andrus Ansip παραδέχτηκε ότι η Ευρώπη προσπαθεί να φτάσει τις ΗΠΑ και την Κίνα.

«Η Ασία και η Βόρεια Αμερική πάνε πολύ καλύτερα από ό,τι εμείς εδώ στην Ευρώπη», είπε. «Πρέπει να θυμόμαστε ότι το 50% των όγκων σύννεφων (cloud) στην Ευρώπη παρέχεται από την Amazon, από τη Microsoft, από την IBM.» Στις τοπικές κυβερνήσεις και τα νοσοκομεία της Ευρώπης, πάρα πολύ συχνά υπάρχουν εκείνοι οι παγκόσμιοι πάροχοι υπηρεσιών που είναι σε θέση να παρέχουν υπηρεσίες υψηλότερης ποιότητας και πιο προσιτές τιμές», ανέφερε ο Ansip.

Ο Επίτροπος, ο οποίος έχει ως καθήκον να αναπτύξει την ενιαία ψηφιακή αγορά της ΕΕ, υποστήριξε ότι η αύξηση της πρόσβασης στα δεδομένα είναι καθοριστικής σημασίας για τη βελτίωση της απόδοσης της Ευρώπης στην ΑΠ. Αναφέρθηκε ως πρόοδος το γεγονός ότι ενέκρινε πρόσφατα τους κανονισμούς που απαγορεύουν στα κράτη μέλη να περιορίζουν τις ροές δεδομένων σε άλλα μέρη της ΕΕ, καθώς και την πρόταση για την επικαιροποίηση των κανόνων για τα δεδομένα του δημόσιου τομέα.

Ο Κανονισμός Γενικής Προστασίας Δεδομένων που εισήγαγε αυτόν τον κανόνα για τα προσωπικά δεδομένα τέθηκε σε ισχύ τον Απρίλιο, ενώ ένας άλλος κανονισμός που θα κάνει το ίδιο για μη προσωπικά δεδομένα θα τεθεί σε ισχύ το επόμενο έτος.

Ο διεθνής ανταγωνισμός στην τεχνητή νοημοσύνη δεν είναι «μόνο ένας διαγωνισμός ομορφιάς», δήλωσε ο Ansip. «Φυσικά θα ήθελα να είμαι ο παγκόσμιος ηγέτης, όλοι το θέλουν. Αλλά πρέπει να καταλάβουμε ότι αν δεν θα μπορέσουμε να ανταγωνιστούμε με  τους άλλους [Κίνα και ΗΠΑ], τότε θα χάσουμε τις δουλειές μας. Θα χάσουμε σε ανταγωνιστικότητα.»

Source: https://sciencebusiness.net/news/new-artificial-intelligence-lab-aims-keep-top-minds-europe